RTL-SDR Blog V4, volver a escuchar

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Así es. Retomo la escucha en tiempos de gallineros de redes sociales en los que parece nadie parece practicarla mucho.

Y vuelvo con un SDR (radio definida por software) que me echaron los reyes y que ha llegado hace un rato porque echaba ya mucho de menos el cacharreo.

El SDR elegido ha sido un RTL-SDR Blog V4 de 8 bits. Es el último modelo desarrollado por los creadores de la página https://www.rtl-sdr.com. Es muy económico (unos 30 euros) y por sus prestaciones y rendimiento es de lo mejor que se puede encontrar como dispositivo de entrada para iniciarte en el trasteo si no tienes mucho en el bolsillo y/o sólo quieres descubrir de qué va exactamente esto antes de dar el salto a un SDR de mejor calidad. (Todos ellos desde unos 150 euros hasta más de 1500).

Antes de seguir, añadiré una descripción muy simplificada para aquellos que no tienen muy claro de lo que se trata esto. (Sugerencia de Julián en un comentario).

  • El RTL es un "Dongle" USB con las "tripas" de un receptor de radio.
  • Como no tiene botones ni mandos ni nada, hay que instalar un programa para poder sintonizar las frecuencias, etc. (de ahí su nombre de «radio controlada por software»).
  • No emite nada, no sirve para emitir.
  • No se necesita internet, recibe ondas de radio a través de una antena. El ordenador se usa sólo para poder operar la radio con el software. (Aunque el software también puede usarse para escuchar emisoras que otras personas tienen conectadas a internet).
  • Como el cacharro cubre un rango de frecuencias muy amplio hace falta una antena multibanda o una específica para cada banda.
  • El "alcance" (lo que consigas escuchar) dependerá de la propagación solar, la ubicación y tipo de la antena, los obstáculos (geográficos o no) y la altura a la que esté instalada.

Origen

Aquí no hay novedades. Estos cacharros llevan más de tres lustros con nosotros. Los orígenes de RTL-SDR se remontan a los dongles sintonizadores de TV DVB-T de producción masiva basados en el chipset RTL2832U desarrollado por Realtek.

En 2008, Eric Fry publicó el primer software para el uso de este chip en aplicaciones de SDR, y desde entonces, la comunidad de radioaficionados y los amantes del cacharreo han seguido mejorando el software y el hardware que necesita el chip RTL2832U para funcionar en un buen número de aplicaciones de SDR.

Entre Antti Palosaari, Eric Fry y Osmocom (en particular Steve Markgraf) descubrieron que se podía acceder directamente a los datos I/Q sin procesar del chipset RTL2832U, lo que permitió convertir el sintonizador de TV DVB-T en una radio definida por software de banda ancha a través de un controlador de software personalizado desarrollado por Steve Markgraf.

Ninguna persona o empresa es propietaria de la denominación RTL-SDR y su software y hardware en su totalidad. Osmocom fue la comunidad que desarrolló el primer controlador RTL-SDR que se publicó como código abierto.

Desde entonces RTL-SDR se ha convertido en un fenómeno en evolución basado en las aportaciones de la comunidad que está detrás de todo el software libre. Ciertos fabricantes comercializan distintos dongles RTL-SDR a los que añaden una denominación como modelo.

Para no escribir un tocho eterno, en esta primera entrada me limitaré a reseñar este "Blog V4", que se vende con dos opciones: sólo el dongle y un paquete con un modesto kit que consta de un dipolo y algunos accesorios.

Ojo con los clones

De este popular modelo se han fabricado muchos clones. La mayoría son muy deficientes, aunque pueden dar el pego porque las réplicas cada vez son más exactas (sólo estéticamente). Todos estos clones suelen montar componentes baratos o malos sobre materiales pobres. Esto deriva en una muy mala experiencia, como frecuencias desplazadas, ruido excesivo y mal funcionamiento general y/o sobrecalentamiento ya que, para abaratarlo, están mal refrigerados y ni siquiera incluyen un triste thermal pad (como en el caso del V4 original).

Si no quieres caer en la trampa de los clones, asegúrate de comprarlo en las tiendas oficiales de RTL-SDR Blog. En esta imagen, la marca facilita la identificación de algunos de los clones y los detalles de los componentes que no se usan y otras diferencias.

Precio

Se pueden encontrar originales a distintos precios. En Ebay (~30 dólares), Aliexpress (~35 euros), Astroradio (~45 euros) Amazon (~50 euros ). Lista de tiendas oficiales.

Hoy sólo escribo esto a modo de unboxing improvisado y en siguientes entradas repasaré su instalación, puesta en marcha, uso y trasteo y mi experiencia con algunos de los programas que se pueden utilizar para afinar la oreja en el espectro radioeléctrico y reseñaré también la que será la antena elegida cuando la tenga lista.

Opté por el kit (por unos ~15 euros más) a sabiendas de que la antena que se suministra es muy mínima, pero como hay que hacer algunos apaños para montar la sustituta así mientras tanto podía probar el cacharro para ir haciéndome a él.

El kit

Llegó desde Extremo Oriente en una bolsa antiestática de burbujas.

Todos los aperos van dentro de esta otra bolsa.

Arriba los cuatro brazos de las dos antenas telescópicas (la larga de 23cm a 1m y la corta de 5cm a 13cm) dentro de un tubo con dos tapones de plástico.

De izquierda a derecha: trípode de patas flexibles con tornillo macho de 1/4, cable coaxial RG174 de 3 metros con conectores SMA macho y hembra, el dongle, el dipolo con 60 cm de cable (también RG174), una ventosa con cabeza articulada con tornillo de 1/4 y un muy escueto manual en papel.

¿Qué se necesita?

Si bien la experiencia nunca va a ser idéntica a la de un buen receptor físico tradicional, se acerca bastante si dispones de buena ubicación y una antena decente para cada banda o una buena multibanda en altura.

Para empezar sólo se necesita un PC y una antena, si no has optado por el kit con el dipolo básico.

Se recomienda usar un PC con al menos un procesador de doble núcleo para que se pueda mover bien la interfaz del software y poder usar una frecuencia de muestreo de al menos 2,4 MSPS y alguno de los diferentes programas de uso libre que están disponibles.

Aunque con un PC con CPU limitada siempre se puede rebajar la frecuencia hasta 1 MSPS o menos, bajando la resolución de visualización del analizador de espectro (FFT) o desactivándolo, también deteniendo Correct IQ y reduciendo el orden de filtrado.

RTL-SDR Blog V4, volver a escuchar
Analizador de espectro mostrando señales de distintas intensidades

Para conocer a fondo sus especificaciones y aplicaciones, nada mejor que acudir a la página oficial donde hacen un muy buen trabajo explicando hasta el más mínimo detalle sobre el receptor.

Esta versión, lanzada en agosto de 2023, viene en un cuerpo negro de aluminio para favorecer la disipación del calor (uno de los problemas de la V3 es que se calentaba como una tostadora). Se ve robusto y bien terminado, aunque algunos tornillos no parecen entrar hasta el fondo.

Otra cosa que me llamó la atención enseguida y que me tiene mosqueado, es que el conector USB está desplazado o doblado hacia arriba y se nota a simple vista. Pasados unos días se nota cada vez más, como se puede apreciar en estas fotos.

Es posible que haya llegado defectuoso o doblado por un golpe, la cuestión es que tiene holgura si lo mueves. Aunque parece que se mantiene más o menos firme, sospecho que puede terminar rompiéndose por ahí. Esto no afecta en absoluto a su funcionamiento. En otras reseñas también encontré que se señala esta desviación.

Actualización 28/01/2024 - He enviado una consulta al vendedor ya que parece que esa holgura va en aumento para saber si es normal. De momento he apretado un poco los dos tornillos frontales y parece que mejora un poco. Actualizaré este párrafo cuando sepa algo más.

Actualización 29/01/2024. Esta es la respuesta inicial (y rápida) del vendedor:

"Hola, ¿el conector se mueve mucho o poco? Es normal que haya una ligera curvatura y que se mueva un poco. Por favor envía una foto si crees que se mueve en exceso".

Envío las dos fotos que aparecen más arriba con una explicación más detallada (aunque queda por definir lo debo entender exactamente por "que se mueva un poco") y espero.

Actualización 30/01/2024. La explicación final es que esa curvatura es la habitual:

"Esta cantidad de flexión parece ser normal. Todos tienen una ligera curva, siempre y cuando no haya problemas con el funcionamiento está bien".

Otro rollo es el ancho. Sus 2,70 cm impiden enchufarlo en un HUB común o en ordenadores con varios conectores ocupados a los lados si no están más alejados de lo habitual.

El pequeño trípode de patas recubiertas de espuma que incluye el kit parece débil a primera vista, pero no lo es. Se comporta bastante bien y permite moldear sus patas de forma que puedes incluso engancharlo abrazando un saliente o una balda de una estantería.

Hay que señalar que todo es bastante más minúsculo de lo que pueda parecer en las fotos.

La ventosa con cabeza articulada de bola también se comporta dignamente sobre cristales u otras superficies lisas y limpias y soporta bien el peso del dipolo dispuesto horizontalmente con sus brazos más largos desplegados.

Sin embargo, no sirve para pegar en el techo de un vehículo si pretendes circular.

En cuanto a las antenas, la más pequeña parece de juguete y son a todas luces insuficientes salvo que tu ubicación sea un lugar privilegiado, pero, eso sí, colocadas en V dan una apariencia retro de antena de cuernos de TV muy guapo.

El cable también es flojito, el coaxial RG214 no es precisamente mejor que se le puede poner a un equipo con el que pretendas escuchar y filtrar señales débiles.

El dipolo básico

Si eres un recién llegado, tatúate esto: para tener una buena recepción "lo más importante de tu equipo es la antena". Si tu casa está en una ubicación privilegiada y vives en un lugar con una buena terraza, puede que tengas buena recepción con una mala antena, pero, por lo general, no suele ser el caso.

No hay más ciencia, la antena debe colocarse en altura en el exterior para salvar en la medida de lo posible los obstáculos y fuentes de interferencia.

No te emociones demasiado si piensas usar este dipolo en interior (antena e interior deberían prohibirse como palabras juntas) porque se trata de una antena muy básica.

El dipolo, que no está concebido para su uso permanente en el exterior (menos aún bajo la lluvia porque no está sellado), tampoco es una maravilla de la ciencia y su acabado plastiquero tampoco es de lo mejor. Los brazos se caen cada cierto tiempo, sobre todo dispuestos horizontalmente, y hay que andar apretando los tornillos que los sujetan.

Aquí puedes leer todo lo que el fabricante aconseja sobre el uso y ajuste de la antena.

Si se te rompe, y tienes una impresora 3D, aunque quizá no merezca la pena por lo que cuesta comprar el kit de antena suelto, puedes bajarte esta versión mejorada e imprimirla.

Ya he tenido tiempo de colocar la antena en casi todas las posiciones y medidas posibles y aunque todos los accesorios parezcan débiles, con el uso no se tiene la sensación de que se van a romper enseguida.

La ventosa sorprende por su fuerza para agarrarse y sostener el peso (poco) de la antena.

En conjunto es aceptable. Un pequeño dispositivo muy recomendable, divertido, económico y, si eres ajeno a la radioafición, puede sorprenderte e incluso contagiarte el vicio de querer escuchar hasta el infinito y más allá.

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3 comentarios en «RTL-SDR Blog V4, volver a escuchar»

  1. Igual soy yo que estoy muy denso, pero es que me he leído el articulo entero y me quedado pensando... ¿pero para que es esto de la radio por software? Un párrafo introductorio diciendo para que sirve me hubiera venido bien.

    Lo peor de todo es que me he ido a la wikipedia, y tras leer todo el tocho... sigo sin saber para que sirve

    Veo que nombras por algun sitio lo de "radioaficionados", pero tampoco se muy bien que es. ¿como un chatroulette por ondas?

    En fin, ¿esto va por internet o va por el aire? ¿puedes montar una emisora de radio y que te sintonice todo el barrio? ¿o que alcance tiene? ¿puedes llamar a alguien para hablar con el?

    Por cierto, acabo de acordarme que alguien me contó una vez que se mandaban postales de un pais a otro, como para tener la confirmación, o el "trofeo", de haber conseguido hablar con alguien de otro lugar del mundo... Bueno, que tampoco sé si esto es lo mismo o eso era otra cosa.

    • Hola, Julián.

      Precisamente ahora andaba con el borrador del post de la instalación de drivers y el software que se usa y el de la antena.

      Si sabes lo justo de radio, supongo es normal que no lo entiendas del todo, pero tienes razón, hubiera estado bien una definición de andar por casa como introducción.

      Intentaré describir la cosa de forma simple.

      -El SDR es el USB ese que se ve en las fotos, dentro lleva una placa que es un receptor.

      -Como ese receptor no tiene botones ni mandos ni nada, hay que instalar un programa para poder sintonizar las frecuencias y etc. (de ahí su nombre de "radio controlada por software").

      -Sólo sirve para escuchar. No se puede emitir. Es un receptor.

      -El alcance (lo que se pueda escuchar) dependerá de la propagación solar, la ubicación y tipo de la antena, los obstáculos (geográficos o no) y la altura a la que esté instalada.

      -No va por internet, recibe ondas de radio con una antena. El ordenador se usa sólo para poder operar la radio con el software.

      Aunque con el software también se pueden "sintonizar" emisoras o receptores de otros radioaficionados que tienen sus emisoras o receptores conectados a internet para compartir lo que ellos pueden escuchar.

      Si tienes curiosidad, en esta web tienes un listado de radios conectadas a internet en distintos países para que las pueda escuchar cualquier persona sin más aperos que un ordenador con internet.

      http://websdr.org

      -Como el cacharro cubre un rango de frecuencias muy amplio hace falta una antena multibanda o una específica para cada banda.

      -Se pueden escuchar desde estaciones meteorológicas, satélites (incluso imprimir fotografías de satélites) radios de onda corta de distintos continentes con emisiones en español y las bandas de radioaficionados.

      Lo de las tarjetas que citas. Sí, se llaman tarjetas QSL que se intercambian los radioficionados que contactan. En esas tarjetas suelen estar las condiciones de cada equipo y otros datos sobre la señal y su calidad.
      Los radioescuchas (los que no emiten porque no pueden o no quieren) también envían informes de recepción a modo de tarjeta a otras emisoras y reciben tarjetas QSL.

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